El salar de Uyuni o de Tunupa es, con sus 12.000 km², el mayor desierto de sal del mundo. Está situado a unos 3.650 metros de altura en el Departamento de Potosí­, en el Altiplano de Bolivia, sobre la Cordillera de los Andes.

Atardecer en el Salar de Uyuni, Bolivia


Formación

El área que hoy ocupa este desierto, estaba cubierta hace 40.000 años por el Lago Ballivián. El Salar de Coipasa y los lagos Poopó y Uru Uru también son vestigios de este gran lago prehistórico. El salar de Uyuni es aproximadamente 25 veces mayor, que el tamaño de los Pisos de Sal Bonneville en los Estados Unidos.

Influencia económica

El Salar de Uyuni, como se estima, contiene 10 mil millones de toneladas de sal, de la cual 25,000 toneladas son extraí­das cada año. Todos los mineros que trabajan en Salar pertenecen a la cooperativa de Colchani. Cada noviembre, el Salar de Uyuni es también el lugares de crí­a de tres especies de flamencos sudamericanos: el chileno, de James y Andinos. Este es también un destino significativamente turí­stico. Los toques de luz que aparecen en la imagen, sobre el fondo blanco, incluyen un hotel construido í­ntegramente de sal y varias islas. Como el terreno del salar es tan plano sirve como una ruta de transporte a través del Altiplano boliviano.

Montones de sal, Salar de Uyuni, Bolivia

Composición

Existen aproximadamente 11 capas de sal, con espesores que varí­an entre los dos y diez metros. La costra que se encuentra en la superficie tiene un espesor de 10 metros. La profundidad del salar es de 120 metros, el cual está compuesto de capas de salmuera superpuestas y barro lacustre.

Esta salmuera se compone de litio, boro, potasio, magnesio, carbonatos (bórax) y sulfatos de sodio. Mineral muy interesante es la ulexita “piedra televisión”, es transparente y tiene el poder de refractar a la superficie de la piedra la imagen de lo que está debajo. A este Salar se le considera como la mayor reserva de litio, aunque es de muy difí­cil extracción por la falta de agua.

Del Salar de Uyuni, que se estima que contiene unos 64 mil millones de toneladas de sal, se extraen anualmente 25 mil toneladas.

Turismo

Es también uno de los principales destinos turí­sticos de Bolivia ya que lo visitan aproximadamente 60.000 turistas cada año:

En el mes de noviembre se convierte en el lugar de crí­a de tres especies de flamencos: (Phoenicopterus andinus, Phoenicopterus chilensis y Phoenicopterus jamesi).
Cactus gigantes de hasta 10 m de altura se hallan en la Isla del Pescado. Esta isla es la mayor del conjunto de islotes situados en el centro del Salar de Uyuni. Es también un centro turí­stico dentro del salar. Cuenta con la mayor plantación de hojas de coca del mundo, de ahí­, su nombre.
Momias de 3.000 años de antigüedad se descubrieron en una caverna al borde del salar.